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Des satellites autour de la Terre


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Carte satellite de l’Europe, © Geology.com

Environ 5000 satellites sont actuellement en orbite autour de la Terre. Télécommunications, localisation ou science, bien des domaines, militaires et civils, leur doivent beaucoup.

Le premier satellite, Spoutnik 1, a été envoyé dans l’espace en 1957 par l’URSS ; il émettait un simple bip. Depuis, les utilisations des satellites se sont multipliées jusque dans la vie courante.

Les satellites scientifiques sont nombreux. Ils embarquent des instruments d’observation qui sont chargés d’analyser et de transmettre leurs données aux bases terrestres.

Hubble, lancé en 1990, est un télescope de 13 m de long et 2,4 m de diamètre. Sa position lui permet de s’affranchir de l’atmosphère terrestre pour des observations en lumière visible et en infrarouge. Beaucoup de résultats novateurs lui sont dus : images de la collision entre la comète Shoemaker-Levy et Jupiter, découvertes d’exoplanètes... Conçu au départ pour une durée de vie de quinze ans, il est régulièrement entretenu par des missions spatiales et fonctionne encore.

La Station Spatiale Internationale est un autre exemple de satellite scientifique. Les débuts de sa construction datent de 1998 et elle est habitée depuis l’an 2000 par des équipages internationaux. Elle représente un terrain d’expérimentation unique pour les sciences de la vie et de la matière mais aussi une plateforme d’observation de la Terre et de l’Univers. De plus, de par sa position, elle pourrait servir de base pour les projets de vols habités vers la Lune ou vers Mars.

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La station spatiale internationale sur fond de Terre, © équipage STS-122/NASA

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